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jueves, 14 de abril de 2011

EL SEÑOR DE LOS ANILLOS DE LOS ÁRBOLES.

4 de Abril de 2011.
Los anillos de los árboles son los historiadores de la naturaleza.
Los árboles son destacados historiadores. De hecho, los científicos se remonta a Leonardo da Vinci quien reconoció el valor de los árboles. Mientras que otros habían descubierto que se podía determinar la edad de un árbol contando sus anillos de crecimiento, da Vinci fue más allá que el conocimiento básico.
"Él era un genio y se dio cuenta también de que la anchura de los anillos de crecimiento lleva a información sobre las condiciones ambientales en cada año en que los anillos se formaron", dice David Stahle, director del Laboratorio de Anillos de Árboles de la Universidad de Arkansas.
"Así que, él realmente se anticipo a toda la ciencia de la dendrocronología que utilizando el crecimiento anual de los anillos de los árboles para inferir la variabilidad del medio ambiente de épocas pasadas, especialmente la variabilidad del clima", continúa Stahle, profesor del Departamento de Geociencias de la Universidad. "Las series de tiempo de los anillos gruesos en comparación con los anillos delgados le está diciendo sobre la historia de los años lluviosos en comparación con los años de sequía".
Junto con colegas del Laboratorio Nacional de Dendrocronología en el Instituto de Investigación Forestal de México, Stahle recoge muestras de anillos de árboles de bosques remotos, lejos de la influencia humana. Con el apoyo de la National Science Foundation (NSF), Stahle está desarrollando registros de anillos de árboles de la variabilidad climática en México.
"México ha sufrido sequías persistentes y hemos hecho una investigación sobre estas utilizando el registro instrumental y la reconstrucción de anillos de árboles. Una idea es que la sequía del siglo 21 puede ser agravada por la actividad humana, tanto a escala global como a escala regional , debido a cambios en la superficie de la tierra ", explica Stahle. "No sólo es vulnerable México a la disponibilidad de agua, pero su sistema de suministro de energía hidroeléctrica es también vulnerable a las variaciones climáticas y a la sequía. México ha tenido una historia notable de sequías que ha interactuado con la disponibilidad de suministro de alimentos, el hambre y las enfermedades, y ha tenido efectos catastróficos en la pérdida de población en la época colonial de ese país. "
Entonces, ¿cómo hacen los científicos para extraer una porción de anillos de árboles tan gruesos como un lápiz sin dañar el árbol?
La clave es una herramienta llamada taladro de incremento sueco, inventado hace más de 100 años para poner a prueba la tasa de crecimiento de los árboles vivos. Se trata básicamente de un sinfín largo, de acero hueco. "Este taladro de incremento se puede atornillar en el centro del árbol y saca un núcleo dentro de la broca larga. A continuación, se retira el núcleo del sinfín con una lámina de acero largo y delgada llamada cuchara de extracción", dice Stahle.
¡Se requiere práctica y un poco de esfuerzo! Pero, si se hace correctamente no hay daños permanentes en el árbol. Además de ofrecer una historia de las condiciones meteorológicas, estos anillos de los árboles también ofrecen una idea de cómo vivían nuestros antepasados, como fueron los fenómenos climáticos extremos que sufrieron y como fue la construcción y el abandono de sus asentamientos. De hecho, bajo el microscopio, los expertos pueden determinar exactamente en qué año una cerca de alambre de púas hizo una herida en un árbol, ayudando a resolver los conflictos modernos sobre la propiedad.
Los anillos de los árboles puede también ayudar a resolver algunos de los misterios de la historia. Por ejemplo, Stahle cree que las sequías puede haber jugado su parte en la "Colonia perdida" de Roanoke en el Nuevo Mundo . "Estas sequías ocurrieron en 1587, '88 y '89. Esa fue la sequía más severa en 800 años en esta parte de los Estados Unidos, y como 1587 fue un año especialmente significativo porque Virginia Dare, el primer bebé nacido en el Nuevo Mundo, y los otros colonos en la colonia Roanoke en Carolina del Norte, fueron vistos por última vez en el verano de 1587, "dice Stahle, que apunta a unos anillos muy delgados en una pieza del ciprés calvo de Blackwater River, Virginia.
Entonces, ¿qué hacen estos expertos en árboles para un estudio mayor?
"En el panteón de las especies arbóreas de la dendrocronología, hay algunos que son la crème de la crème, si se quiere; las mejores especies del mundo. Hay un número limitado de ellas y como en realidad, en América del Norte, sería un ejemplo el abeto de Douglas, especialmente cultivado en los sitios áridos en el interior del continente", dice Stahle.
También entre sus favoritos esta: el pino ponderosa, el ciprés calvo del sur en los Estados Unidos, y el ciprés calvo de Moctezuma en México.
Su trabajo también implica una visión más amplia de la protección de los bosques del mundo. "Estos bosques están siendo talados y cortados aún hoy debido a la marcha del progreso . Así que es una especie de carga para la comunidad dendrocronológica de tratar de identificar estos bosques reliquias de edad madura que todavía se encuentran y estan amenazados todavía en muchas partes de nuestro país," observa Stahle. "Pero, es un gran placer viajar a zonas remotas de los Estados Unidos o de México a bosques originales, incluso a bosques vírgenes, con árboles centenarios, y como hay muy pocos de estos lugares abandonados. Creo que ellos son estéticamente bellos; estos bosques primarios son importantes desde una perspectiva ecológica, y para la historia del clima ellos conservan los anillos anuales. "
Miles O'Brien, corresponsal de Nación Ciencia.
Marsha Walton, Productor de Nación Ciencia.
Fuente: Fundación Nacional de la Ciencia.